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¿Los científicos acaban de descubrir vida extraterrestre en las nubes de Venus?

La búsqueda de vida extraterrestre nos ha llevado por toda la galaxia. Hemos observado nebulosas distantes, hemos monitoreado sistemas planetarios lejanos y hemos cartografiado estrellas misteriosas que a veces se encuentran a miles de años luz de distancia de nosotros. Pero, aun así, no importa cuánto más lejos nuestras tecnologías nos permitan mirar, existe la sospecha de que la ciencia simplemente no puede deshacerse de los mundos que están más cerca de nosotros.

Durante gran parte del siglo XX, nuestra investigación se centró en Marte, en particular… pero, cada vez más, ahora nos dirigimos en la dirección opuesta, hacia el sol y hacia el llamado «gemelo malvado» de la Tierra: Venus.
A estas alturas, es ampliamente conocido la mala reputación que lamentablemente tiene Venus. Si bien la forma en que los humanos han percibido a Marte, a lo largo de los años, casi ha logrado mantenerse dentro de los reinos del optimismo, mientras buscamos hogares potenciales lejos de la Tierra… la perspectiva para Venus nunca ha ofrecido nada más que ser un duro y lugar sin piedad.

Tradicionalmente, hemos pensado en Venus como un mundo infernal, tóxico y asfixiante, y casi con certeza inhóspito para la vida. Y, sin embargo, al igual que los tiempos cambian, las reputaciones también se pueden reconstruir… y hoy en día, Venus está volviendo a aparecer inesperadamente. Algo así como un renacimiento venusino podría estar a la vuelta de la esquina.

Los científicos generalmente creen que la clave podría estar en las nubes.

Muchos de los estudios y noticias más recientes que rodean a Venus se centran en (o al menos mencionan) la atmósfera superior de este planeta no tan lejano. Se ha teorizado invariablemente que, en un cierto nivel en esa atmósfera, en las nubes, podría haber incluso algunas de las mejores condiciones para la vida que se encuentran en cualquier otro lugar del sistema solar.

Venus
Venus

Condiciones como las que Marte nunca podría esperar ofrecer, ya que tiene una atmósfera casi nula. Sin embargo, al pasar a 2022, la situación se ha desarrollado nuevamente, con un estudio en particular que sugiere algo que, si se descubriera que es cierto, seguramente constituiría uno de los mayores descubrimientos científicos de todos los tiempos. Vida existente en Venus.

El estudio en cuestión apareció por primera vez en los titulares a fines de diciembre de 2021, a través de una iniciativa conjunta dirigida por un equipo internacional con sede en las universidades de Cardiff y Cambridge en el Reino Unido y el MIT en los EE. UU. Y, no por primera vez en lo que respecta a la investigación dirigida a Venus, se centró en la aparente presencia de amoníaco en las nubes de Venus.

Esto siempre se ha visto como una anomalía importante sobre el planeta, debatida desde la década de 1970, porque el amoníaco (que requiere hidrógeno) realmente no debería estar allí. Se sabe que Venus es extremadamente caliente y muy ácido, incluso a kilómetros de la superficie… y, por lo tanto, no debería ser posible que se forme amoníaco. Pero, a pesar de eso, aparentemente lo ha hecho.

Anteriormente se sugirió que el amoníaco podría haber surgido a través de algún tipo de evento natural, como una erupción volcánica. Pero este último estudio yerra más hacia una explicación alternativa y biológica.

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¿Qué revela el estudio realizado en las nubes de Venus?

Según el estudio, podría ser que pequeños microbios (de algún tipo) sean los responsables de generar el gas anómalo. Puede ser que ningún evento natural pueda generar el nivel de amoníaco medido tentativamente en Venus, sin importar cuán explosiva sea la erupción o cuán grande sea la tormenta.

Pequeños microbios  sean los responsables de generar el gas anómalo en Venus.
Pequeños microbios sean los responsables de generar el gas anómalo en Venus.

Entonces, para mantener el suministro que aparentemente tiene el planeta, debe haber algo más… y una forma de vida de algún tipo podría ser ese algo más. Además, si la vida está produciendo amoníaco en Venus, los que están detrás del estudio calculan que el proceso (en sí mismo) podría estar desencadenando una «cascada de reacciones químicas» para hacer que el medio ambiente sea más habitable.

En otras palabras, mientras que la mayor parte de Venus sigue siendo casi con certeza inhóspito, la presencia potencial de vida productora de amoníaco podría estar creando un entorno que sea más hospitalario para la vida, en primer lugar. Se cree que la presencia de amoníaco podría, en última instancia, neutralizar la increíble acidez de Venus, de modo que (si bien sigue siendo mucho más ácido que la mayoría de los entornos de la Tierra), es factible que la vida sobreviva allí.

Un artículo de la Universidad de Cardiff se refiere a ella como una «cadena de eventos autosostenible», mientras que un artículo del MIT se refiere a un » bolsillo habitable y autosostenible en las nubes».

Entonces, con todo esto en mente, ¿Podemos realmente decir que los científicos acaban de descubrir vida en las nubes de Venus?

La respuesta sigue siendo no, y la Tierra sigue siendo el único planeta en el que estamos seguros de que existe vida. Lo que este estudio no ha logrado hacer es descubrir evidencia irrefutable de que la vida definitivamente está sucediendo en otros lugares. Sin embargo, lo que sí hace es mostrar cuán equivocado podría ser continuar descartando la «vida» cuando se debate la anomalía del amoníaco en Venus.

En cambio, ¿podríamos comenzar a considerar la presencia de amoníaco más seriamente como uno de los signos más seguros de vida que hemos visto en otras partes del sistema solar? Se cita a una de las coautoras del estudio, la profesora Sara Seager del MIT, diciendo que «el amoníaco no debería estar en Venus» y que «cualquier gas que no pertenezca al contexto de su entorno es automáticamente sospechoso de ser hecha por la vida”. Claramente, esa es la vía que este estudio se ha propuesto explorar.

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Entonces, ¿Qué podemos esperar en el futuro?

Curiosamente, Venus es un objetivo importante para varias agencias espaciales y empresas espaciales privadas, ya que buscamos una mejor comprensión del sistema solar que nos rodea. Junio de 2021 resultó ser un me especialmente significativo, ya que la NASA la ESA anunciaron tres nuevas misiones a Venus en ta solo unos días: DAVINCI+, VERITAS y EnVis on.

La NASA describe a DAVINCI+ como «la primera misión dirigida por Estados Unidos a la atmósfera de Venus desde 1978». Está programado para lanzarse entre 2028 y 2030, e investigará principalmente cómo la atmósfera venusiana llegó a evolucionar hasta su actual estado abrasador. VERITAS, otro proyecto de la NASA, y también programado para lanzarse alrededor de 2028, se centrará mucho más en la superficie de Venus.

La esperanza es mapear extensamente el planeta, incluida su topografía, para que algún día podamos conocer sus terrenos tan bien como ya conocemos los de Marte. Finalmente, EnVision es una colaboración con la NASA dirigida por la Agencia Espacial Europea, ESA.

También echará un vistazo más de cerca a la atmósfera de Venus y las características de la superficie, con el objetivo de obtener una mejor comprensión de cómo el planeta llegó a ser tan hostil. Sin embargo, podría ser que las grandes agencias espaciales lleguen un poco tarde a la fiesta. Con la posible excepción de una misión ISRO propuesta para 2024, la mayoría de los otros próximos planes financiados por el estado del mundo para Venus están programados para lanzarse solo a fines de la década de 2020.

Pero las misiones Venus Life Finder, financiadas con fondos privados, podrían llevarse a cabo mucho antes. Estas son una serie potencial de misiones, organizadas principalmente por el MIT, con la misma profesora Sara Seager al frente de la empresa.

Según los informes, el primer lanzamiento de Venus Life Finder podría ocurrir tan pronto como en 2023. Y, aunque es posible que no genere el nivel de atención general que, por ejemplo, un lanzamiento de la NASA genera, si las sondas Life Finder alcanzan su objetivo, se dice que lo harán. Dirígete directamente al tema del video de hoy: las nubes de Venus, en busca de vida. Más que con la mayoría de los planetas, la situación en Venus es ciertamente una historia en desarrollo.

Nos ha fascinado con él en los últimos años debido a los extremos que nos presenta, pero también debido a las diversas teorías de que en algún momento, en el pasado lejano, Venus podría no haber sido tan diferente a la Tierra. Debido a eso, la carrera está en marcha para comprender qué sucedió allí… y para determinar si la Tierra alguna vez podría encontrarse con un destino similar, ardiente, ácido y, en general, hostil. Pero, por ahora, e independientemente de todo eso, cualquier mundo alienígena que albergue la posibilidad de vida extraterrestre, incluso si se trata de vida extraterrestre microbiana, demandará atención.

El amoníaco en Venus ha desconcertado a los científicos durante mucho tiempo, pero este estudio contemporáneo propone una nueva forma de ver el problema. ¿Podría ser que formas de vida diminutas estén manteniendo un entorno autosuficiente allí, luchando contra todas las probabilidades para mantenerse con vida? En última instancia, la respuesta es que no, los científicos aún no han descubierto vida extraterrestre en las nubes de Venus… pero podríamos estar a punto de descubrirla. O, al menos, de descubrir qué sucedió realmente con el llamado «gemelo malvado» de nuestro mundo. ¿Qué piensas? Háganos saber en los comentarios.

2 comentarios en «¿Los científicos acaban de descubrir vida extraterrestre en las nubes de Venus?»

  1. Pingback: Marte era como la Tierra hace 4000 millones de años, ¿Qué paso en el planeta rojo? - LDS Future

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